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Robots barmans : l'avenir est maintenant

Robots barmans : l'avenir est maintenant

Un Optimus Prime qui fera/exigera des tournevis

Si cela ressemblait à Pris de Blade Runner, nous serions plus convaincus.

Monsieur, le barman artificiellement intelligent, peut faire presque tout ce qu'un barman humain peut faire : il peut prendre des commandes, mélanger et verser des boissons, connaître les goûts d'un client et évaluer si un client a trop bu. Il peut même distribuer des centaines de verres en seulement 11 secondes chacun. Mais de nombreux barmans humains ne craignent pas trop de perdre leur emploi à cause d'un androïde qui verse de l'alcool. Parce qu'une des choses que Monsieur ne peut pas faire, c'est avoir une conversation humaine.

Monsieur a commencé comme Projet de démarrage l'automne dernier, et maintenant la startup basée à Atlanta, dirigée par le fondateur et ingénieur Barry Givens, livrera les premiers robots barman aux foyers et aux entreprises en mai. La technologie sera alimentée par une application, où les clients pourront choisir une boisson et la commander "légère" ou "boss", ou même demander une recommandation à Monsieur.

Mayur Subbaro, mixologue et actuel directeur des boissons à Louro dans le West Village de New York, a déjà eu de l'expérience avec des robots-barmans lors d'événements spéciaux. Il a dit que le robot barman est largement considéré comme une nouveauté. Et à partir de 4 000 $ chacun, le Monsieur n'est pas un investissement mineur. Lorsqu'on lui a demandé si les New-Yorkais devraient se préparer à voir l'intelligence artificielle dans leurs points d'eau locaux, Subbaro a répondu : "Ne comptez pas là-dessus."

"L'ironie de toute cette histoire de robot-barman, c'est qu'il n'est pas si difficile de préparer des boissons, et si j'entre dans un bar, je devrais pouvoir obtenir un Old Fashioned parfait, sans problème", a déclaré Subbaro. "Mais il est difficile d'être créatif, et c'est ce que nous faisons. Je pense que ce robot barman sera un gadget amusant lors des fêtes."


Et ensuite ? La vie après avoir été ambassadeur de marque.

Le barman est peut-être l'une des plus anciennes professions du monde, mais les barmans d'aujourd'hui ont une trajectoire de carrière bien différente de celle d'antan.

Alors que la révolution des cocktails et des spiritueux progresse, l'industrie a évolué pour répondre à la demande toujours croissante d'innovation. De nos jours, le barman autrefois humble est un talent recherché qui représente des marques de spiritueux d'un milliard de dollars, organise des programmes de boissons pour hôtels et restaurants et façonne ce que nous buvons tous et comment. Et bien que la capacité de fabriquer une boisson de qualité reste l'essence de la carrière, il y a beaucoup plus de barmans qui réussissent pour avancer dans le jeu.

Entrez l'ambassadeur de la marque. Ces barmans de haut niveau viennent d'horizons divers, ayant travaillé, possédé ou consulté sur divers projets de bar. Ils servent souvent de visage littéral et figuré à une marque de spiritueux. C'est un poste très convoité. Les avantages du travail incluent généralement une carte de crédit d'entreprise avec un budget généreux à dépenser pour divertir les clients, les médias et les autres barmans, le tout dans le but d'accroître la notoriété de la marque.

« À l'époque où nous étions barmans, les ambassadeurs de la marque étaient comme des rock stars. Cela semblait être la prochaine étape naturelle », explique Kyle Ford, ancien ambassadeur de la marque Cointreau. « Le rôle d'ambassadeur de la marque nous a permis de comprendre comment l'industrie fonctionne en dehors du bar. »

Partenaire de Ford dans les affaires et la vie, Rachel Ford, ancienne ambassadrice de la marque pour Tanqueray, fait écho à l'idée qu'une ambassadrice de la marque est un tournant crucial dans la carrière d'un barman dans lequel il ou elle comble le fossé entre le travail derrière le bâton et l'entreprise responsabilités. Elle a quelques conseils pour les ambassadeurs de marque avant-gardistes qui anticipent ce qui pourrait suivre.

« Vous avez le don de voir comment les équipes de vente et les agences interagissent et comment les spécialistes du marketing travaillent avec les vendeurs pour proposer des produits aux comptes », explique Ford. « Vous réussirez à long terme si vous prêtez attention aux besoins des gens et apprenez à répondre à chacun de ces groupes. »

Mais s'il est indéniable que le rôle d'ambassadeur de la marque est précieux pour quiconque cherche à mieux comprendre le côté production et commercial de l'industrie, ce n'est certainement pas la dernière étape pour les barmans qui souhaitent évoluer dans le monde des spiritueux.

"Cela ne devrait certainement pas être la fin de tout", déclare Chris Patino, qui a été ambassadeur de la marque au début des années 2000 pour ce qui était alors Absolut Spirits Company. « La durée de conservation d'un ambassadeur de marque est de deux ou trois ans. C'est une belle expérience, mais vous êtes marié à une seule marque. Vous vivez et respirez une seule marque. À un moment donné, vous allez regarder en arrière et vous dire : « Wow, c'était difficile. »

Lorsque Pernod Ricard rachète Absolut quelques années plus tard, cela supprime le rôle d'ambassadeur de la marque et Patino se retrouve avec un titre auquel il ne s'attendait pas : responsable marketing terrain. C'était un travail qu'il détestait - son premier travail de bureau d'entreprise et celui qui nécessitait un vol hebdomadaire de son domicile à la Nouvelle-Orléans à Dallas - mais Patino a consacré son temps, a appris «une tonne» et a gardé les yeux ouverts sur les opportunités, créant finalement son propre rôle en tant que directeur du plaidoyer commercial et de l'éducation à la marque.

"C'était un poste qui n'existait pas, et si c'était le cas, il était dirigé par quelqu'un qui n'avait jamais servi de bar ou travaillé avec le produit", explique Patino. Il pense qu'il appartient aux barmans de montrer aux grandes marques quel genre de rôles appartiennent aux personnes qui savent préparer des boissons.

Patino a depuis mis à profit cette vaste expérience - du travail sur des campagnes de marketing à la direction d'activations d'événements en passant par la contribution sur de nouveaux produits - pour créer sa propre agence de marketing axée sur le commerce appelée Simple Serve. Et il a également bouclé la boucle, avec l'intention d'ouvrir un bar à San Diego avec son collègue barman Erick Castro.

Le duo Ford a également lancé son propre cabinet de conseil, Ford Media Lab, qui se concentre sur le développement de la marque et la photographie et produit un magazine semestriel pour Collectif 1806, intitulé « 1806 Magazine ».

Bien que les concerts de conseil soient une prochaine étape naturelle pour de nombreux ambassadeurs de marque, ceux qui ont plus de côtelettes côté production peuvent parfois trouver une rampe d'accès dans le monde de la distillation.

Alors qu'il était ambassadeur de la marque mondiale chez Bols genever et ambassadeur de la marque pour le gin G'Vine, Philip Duff a lancé des initiatives telles que la Bols Bartending Academy, le programme G'Vine Gin Connoisseur et le programme d'engagement commercial Bols Around the World. Son énorme succès l'a placé dans le top 10 des ambassadeurs de boissons aux Tales of the Cocktail 2008, la première des nombreuses reconnaissances qu'il recevrait de l'organisation des prix, pour laquelle il a également depuis été directeur de l'éducation.

Mais c'est l'expérience de Duff en travaillant sur la gamme de produits de base de Bols qui s'est avérée être le tremplin crucial pour lui de lancer son propre produit de genièvre, Old Duff, l'année dernière.

"Les ambassadeurs de la marque interagissent avec chaque personne importante de la chaîne et ont souvent un large éventail de contacts", explique Duff, qui produit Old Duff en équipe. « P.R. agences, équipes de vente nationales et internationales, distributeurs, cabinets de design, avoir ce genre de contacts signifie que vous pouvez créer votre marque en une fraction du temps, pour une fraction du coût et avec beaucoup moins de personnes.

Giuseppe Gallo, expert en vermouth et ancien ambassadeur de la marque Martini & Rossi, a également lancé l'année dernière son propre produit primé, Italicus Rosolio di Bergamotto. En remportant le prestigieux prix du meilleur nouvel alcool ou ingrédient de cocktail lors des Contes du cocktail 2017, Gallo était également un one-man show responsable à la fois de la conception du liquide et de son emballage vert distinctif. Pour les jeunes barmans qui ont rêvé de produire un jour le prochain grand ingrédient de cocktail, Gallo dit de prendre du recul et de regarder la situation dans son ensemble.

« Les barmans en début de carrière devraient apprendre à penser au-delà de leur réseau », explique Gallo. « Ce sont les consommateurs qui feront le succès de votre marque au final. L'innovation demande du courage, alors n'arrêtez jamais de rêver et donnez suffisamment de temps à votre vision sans la précipiter.

Avec l'avènement de modèles commerciaux orientés vers le numérique, l'industrie de l'alcool est sujette à changement, comme toute autre. L'avenir est plein de possibilités pour les barmans qui entrent dans le jeu maintenant. Et comme les anciens combattants qui sont venus avant l'ont appris, vous n'êtes jamais seulement un barman si vous prenez le temps de comprendre toutes les affaires qui se déroulent au-delà du bar.

« L'avenir n'est pas écrit », dit Patino. "Je pense qu'il n'y a plus qu'à venir." N'oubliez pas que si vous voulez être un ambassadeur de la marque, vous devez vivre et respirer cette marque. Mais assurez-vous de toujours représenter votre propre marque personnelle. Cela devrait être 51% vous et 49% la marque pour laquelle vous travaillez. Vous ne pouvez pas donner votre marque.


Des robots réels qui vous feront penser que le futur est maintenant

Maggie Tillman, éditrice collaboratrice

(Pocket-lint) - Si vous êtes comme nous, vous ne pouvez probablement pas attendre le jour où vous pourrez aller au magasin et acheter facilement (et à moindre coût) un robot pour nettoyer votre maison, vous attendre et faire ce que vous voulez vouloir.

Nous savons que ce jour est loin, mais la technologie s'améliore tout le temps. En fait, certaines entreprises de haute technologie ont déjà développé des robots assez impressionnants qui nous donnent l'impression que l'avenir est déjà là. Ces robots ne sont pas des androïdes super intelligents ou quoi que ce soit - mais bon, des petits pas.

Nous avons rassemblé des robots réels que vous pouvez vérifier dès maintenant, dans le but de vous enthousiasmer pour les robots de demain.


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Les robots barmans sont un gadget incroyable, et je défie quiconque de me dire qu'ils n'iraient pas dans un bar bionique (c'est comme commander des boulettes sur les écrans tactiles de China Red). Mais une menace ? Il est en fait possible que le facteur nouveauté attire un tout nouveau public qui n'a jamais manifesté d'intérêt pour les cocktails.

Je pense que les barmans doivent voir les opportunités ici plutôt que de sortir les lance-flammes trop tôt. Tout d'abord, ces rivaux de robots ont des limites. Dès que vous ajoutez des ingrédients variables dans l'équation, comme les agrumes frais - l'ingrédient de base de catégories entières de cocktails - vous avez besoin d'un humain sur le tas. Toute boisson nécessitant des jus de fruits frais doit être goûtée et probablement ajustée pour équilibrer le goût sucré/acidulé des citrons, des citrons verts, des oranges et des ananas. Tous. Seul. Temps. Vous voyez ce barman prendre une paille de votre daiquiri à 18 $ ? Ce n'est pas un comportement arrogant, c'est du contrôle de la qualité, et s'ils ne le font pas, peut-être qu'ils vont ailleurs.

Je vois en fait un énorme potentiel pour les robots à intégrer dans les formats de barres traditionnels. Les gars derrière ces gadgets sont des génies de l'ingénierie, mais leur expertise en matière de cocktails est discutable. "Le barman et l'ensemble de l'expérience de consommation sociale n'ont pas été innovés depuis des siècles", affirme avec audace le co-fondateur de Monsieur Barry Given dans la vidéo promotionnelle Kickstarter. À ce stade, l'exemple de cocktails que Monsieur fait la promotion semble pencher vers vos héros de club fruités et séduisants des années 80 et les boissons mélangées comme le tournevis (vodka et jus d'orange), Cape Cod (canneberge et jus d'orange) et Twin Peach (schnaps aux pêches et jus de canneberge). Ce n'est guère une vente pour quelqu'un qui, en fait, aime les cocktails.

Mais imaginez si vous confiez à l'équipe de White Lyan le contrôle des recettes. Le bar de Londres a acquis une renommée internationale au cours des deux dernières années pour avoir éliminé tous les ingrédients périssables de leurs cocktails (y compris les agrumes et la glace) afin de contrôler totalement leur produit. Vraiment, n'importe quel bar ou barman pourrait rédiger des listes et commercialiser des packages auprès des utilisateurs à domicile et d'autres bars du monde entier, aidant ainsi à promouvoir leur marque et leurs spiritueux australiens exportables. Et si les barmans pouvaient gagner une commission sur chaque versement de leur cocktail personnalisé à la Spotify ?


Le futur c'est maintenant

Alors que COVID-19 a créé un tout nouvel avenir pour les fabricants, l'adoption stratégique de la technologie leur a permis de prospérer malgré les défis.

Maintenir les opérations de fabrication sur la bonne voie pour produire constamment des pièces de qualité n'a jamais été une tâche facile. Et, à bien des égards, sa complexité continue d'augmenter à mesure que les tolérances se resserrent et que les attentes des clients s'intensifient.

Dans le même temps, l'écart de compétences n'a cessé de croître. Avec les baby-boomers qui approchent de la retraite, il est devenu évident que la fabrication a perdu de son attrait. L'écriture est sur le mur. Un changement radical est nécessaire pour rendre la fabrication à nouveau passionnante. L'avenir arrive – et vite.

Bien sûr, c'était vrai avant COVID-19. Naturellement, personne ne pouvait prédire la pandémie ou l'impact qu'elle aurait finalement sur les fabricants. Soudainement, les fabricants sont confrontés à une nouvelle normalité socialement éloignée avec les technologies émergentes, l'automatisation et la robotique prenant un nouveau sens.

En termes simples, cet avenir est maintenant.

Embrasser une nouvelle réalité

Comme pour de nombreux fabricants, la pandémie a intensifié l'impact de la pénurie de main-d'œuvre pour le fabricant PBC Linear basé à Roscoe, dans l'Illinois. « Le plus gros problème était de trouver de nouvelles personnes et de les mettre à niveau assez rapidement, puis de les garder », explique Beau Wileman, un ingénieur de conception chargé de gérer l'usine de l'initiative du futur chez PBC Linear. « C'est inefficace et coûteux d'avoir un le manager s'éloigne de tout ce qu'il faisait et les forme."

L'ingénieur de conception PBC Linear, Beau Wileman, montre comment l'entreprise utilise la réalité augmentée pour accélérer la formation et améliorer le support client. (Crédit : PBC Linear) Cette situation a conduit Wileman à explorer la faisabilité du déploiement de la réalité augmentée, en particulier Taqtile, comme moyen de réduire le temps de formation et de réduire le besoin de supervision du gestionnaire pendant le processus. « Nous avons depuis affiné le processus où 70 % de la formation se fait via le casque », dit-il.

Avoir la technologie AR en place signifie que des personnes comme Tim Lecrone, directeur de la recherche, du développement et de la sensibilisation des clients chez PBC Linear, ne passent pas une journée entière à former de nouveaux employés qui peuvent sauter lorsqu'une opportunité de salaire plus élevé se présente dans la région de Chicago. Au lieu de cela, les nouveaux opérateurs regardent les instructions de base dans les modèles créés et stockés dans la boîte à outils. Il existe une instruction de travail pour tout ce qui est associé à un cycle de pièce, y compris le chargement, le déchargement, l'inspection et le téléchargement d'un programme.

Le processus de navigation dans l'espace de réalité augmentée était relativement facile, explique Wileman. « Il est vrai qu'il y avait plus d'une courbe d'apprentissage impliquant les coordonnateurs et les machinistes vétérans dans le mélange », dit-il. "C'était peut-être cinq jours pour la génération plus âgée contre un ou deux jours pour la jeune génération."

L'équipe de Wileman a d'abord essayé de créer des modèles pour tout, et a rapidement découvert qu'ils répartissaient trop les sessions. "Cependant, lorsque nous avons commencé à concentrer notre énergie sur des zones spécifiques de l'atelier (tours, fraiseuses, rectifieuses), nous avons constaté que nous avions une profondeur et un débit plus uniformes", dit-il.

PBC Linear a également vu de nombreux candidats à l'emploi déplacés de l'industrie hôtelière et désireux d'essayer quelque chose de nouveau. « Auparavant, nous écartions ces personnes sans expérience en usinage, mais ces nouveaux outils créent de nouvelles opportunités », explique Lecrone. « Maintenant, nous avons un outil puissant où les gens peuvent utiliser une tablette ou HoloLens pour apprendre une tâche et gagner ce salaire. S'ils l'aiment, ils peuvent passer au niveau supérieur en apprenant la prochaine série d'instructions.

Les avantages de la technologie vont au-delà du processus, explique Wileman. « Cela nous permet de garder l'attention des plus jeunes pendant la formation et ajoute également une certaine excitation à faire le travail. Cela rend la fabrication un peu plus sexy et engageante. C'est un peu similaire à un environnement de jeu vidéo avec des instructions qui s'affichent juste devant vous.

La technologie AR a également permis à PBC Linear de créer de nouveaux niveaux de cohérence au sein de la base d'opérateurs. « Nous avons découvert que tout le monde a sa propre idée du fonctionnement d'un centre d'usinage ou de ce qui est considéré comme une bonne pièce, même avec des procédures d'inspection et des documents en place », explique Lecrone. « Quand tout le monde regarde les mêmes instructions Manifest, cela crée un bon outil pour identifier quand certains opérateurs doivent revoir les étapes 13 à 15 pour les remettre sur la même longueur d'onde de la façon dont nous voulons que nos pièces soient usinées et inspectées. Tim Lecrone, directeur de la recherche, du développement et de la sensibilisation des clients chez PBC Linear (Crédit : PBC Linear)

Bien sûr, bien que la RA se soit avérée utile pour résoudre le problème du personnel de PBC Linear, le potentiel de nouveaux cas d'utilisation ne manquera pas d'augmenter. L'utilisation des casques s'est depuis étendue pour inclure la fourniture d'informations précieuses sur les différentes gammes de produits, robots et imprimantes 3D de l'entreprise. Wileman prévoit également que la technologie jouera un rôle déterminant dans le support produit. « Pouvoir faire en sorte que les clients utilisent Manifest Connect et les aider à résoudre tous les problèmes, même si nous sommes à 1 000 miles, est une application puissante », dit-il. "Nous voyons beaucoup d'évolutivité dans la façon dont nous abordons cela avec nos clients."

L'adoption de cellules de travail dédiées et faciles à utiliser est rapidement apparue comme le futur mode de fonctionnement de Metro Mold & Design, basé à Rogers, dans le Minnesota. « La stabilité du processus conduit à la simplicité opérationnelle », déclare Ben Lampron, vice-président de la division grand public et industrielle de Metro. « Nous nous concentrons sur les cellules d'ingénierie avec le bon équipement, le bon personnel technique formé et l'automatisation à fournir. »

« En nous concentrant au laser sur les projets que nous menons dans des cellules de travail, nous pouvons créer des environnements où les chances de succès sont beaucoup plus élevées », ajoute-t-il. « En éliminant le bruit, nous sommes en mesure de produire de manière plus rentable. Plus nous pouvons pré-concevoir la cellule, mieux c'est. Au moment où nous remettons un projet, en particulier pendant COVID-19, nous devons nous assurer que l'équipe d'exploitation peut prendre ce produit et l'exécuter sans se soucier des problèmes d'ingénierie. . "

Les investissements technologiques stratégiques sont une partie importante des cellules de travail - tout depuis le déplacement automatique de pièces, les cobots avec outillage en bout de bras et les robots autonomes pour la manutention des matériaux.

« Partout où nous pouvons automatiser la manutention ou la fabrication, nous le faisons », déclare Lampron. « Cela vaut l'investissement et devient en quelque sorte l'effet volant d'inertie. Pour nous, le succès repose sur la facilité d'utilisation, la formation et la mise en œuvre à travers un portefeuille de personnes. Cependant, comprendre le développement des personnes est peut-être plus important » les travailleurs doivent être capables de comprendre et d'adopter l'automatisation. « Si quelque chose se passe un samedi après-midi, l'opérateur ou le technicien doit être en mesure de tout réparer. »

Bien sûr, le volume est nécessaire pour que l'approche de Metro fonctionne efficacement. « Vous devez disposer d'un volume suffisant pour justifier les dépenses, ainsi que du temps nécessaire pour construire la cellule et effectuer le travail initial d'ingénierie », explique Lampron. « Nous nous concentrons sur le type de fabrication à long terme et à grand volume. Il est important de réaliser ces gains d'efficacité.

Un fonctionnement constant presque sans lumière permet à Metro Mold & Design de fournir des pièces de haute qualité, à temps et des coûts radicalement réduits. (Crédit : Metro Mold & Design) Une famille de pièces pour un grand fabricant d'équipement de construction est un excellent exemple de ce que Metro exécute habituellement dans l'une de ses cellules de travail. Une pièce de l'installation dispose de six machines de moulage par injection dédiées qui exécutent en permanence des pièces. Il comprend également tous les documents de manutention, les dessins techniques, les spécifications des pièces et les documents de formation pour chaque unité d'opération.

"C'est un peu comme un four à cuisson facile à ce stade", dit Lampron. « Vous suivez les instructions, exécutez les pièces, les emballez et les expédiez. Séparer le client dans sa propre salle dédiée avec toutes les différentes opérations élimine le bruit et la confusion.

COVID-19 a souligné l'importance de la formation polyvalente du personnel, ce qui signifie que ceux qui fabriquaient initialement des outils savent désormais comment accrocher des moules, faire fonctionner des presses, effectuer des inspections et préparer des pièces pour la livraison.

« Tous ceux qui se trouvent dans cet environnement cellulaire savent comment effectuer presque tous les travaux », déclare Lampron. «Cela rapporte vraiment des dividendes et continuera à l'avenir alors que nous formons plus de personnes dans de nombreuses disciplines différentes. Si vous disposez d'un environnement de cellule de travail dédié, vous pouvez également être très précis sur les instructions de travail, car vous savez qu'elles ne concernent que cette cellule. Tout le monde peut facilement les suivre assez rapidement, même si cela ne fait pas partie de leur description de poste normale.

Les cellules de travail de Metro Mold & Design comprennent une automatisation à grande vitesse, des machines de moulage par injection à tonnage optimal, des équipements auxiliaires et des grues. (Crédit : Metro Mold & Design) Les cellules de travail ont connu un tel succès chez Metro que non seulement tout le monde est affecté à une cellule capable de chaque tâche clé, mais elles sont rapidement devenues une extension de facto de l'installation du client. « Pas seulement du point de vue de la fabrication, mais aussi du point de vue du développement technique et du service client », déclare Lampron. « La valeur que nous ajoutons n'est pas seulement de fournir des composants en plastique, mais de comprendre suffisamment leur entreprise et leur chaîne d'approvisionnement pour que nous puissions trouver des moyens d'améliorer leur recette du succès. »

Selon Lampron, COVID-19 a probablement contribué à cet environnement d'ouverture. « Vous ne savez pas qui sortira un jour en particulier », dit-il. « Par conséquent, les entreprises acceptent l'aide là où elles peuvent en trouver. et nous avons pu tirer parti de notre expertise d'une manière plus approfondie que la simple fabrication de pièces en plastique.

Il y aura toujours des problèmes humains dans la fabrication. Même avant la pandémie, trouver suffisamment de talents (des opérateurs aux ingénieurs exécutifs) pour gérer le magasin était une lutte constante. La création de cellules de travail dédiées est encore plus importante lorsque vous ne pouvez pas trouver les talents dont vous avez besoin pour en retirer le plus possible l'être humain.


Pour iRobot, l'avenir se rapproche

BEDFORD, Massachusetts – Depuis que Rosey the Robot s'est occupé de «The Jetsons» au début des années 1960, la promesse de robots facilitant la vie quotidienne a été un peu taquine.

Rosey, une servante métallique avec un tablier à froufrous, "a en quelque sorte établi des attentes selon lesquelles les robots étaient l'avenir", a déclaré Colin M. Angle, directeur général d'iRobot Corporation. « Puis, 50 ans ont passé. »

Maintenant, l'entreprise de M. Angle essaie de faire mieux pour Rosey - avec Ava, un assistant de 5 pieds 4 pouces avec un iPad ou une tablette Android pour un cerveau et des capteurs de mouvement Xbox pour l'aider à se déplacer. Mais pas de tablier, pour l'instant.

Au cours de la dernière décennie, iRobot, basé à l'extérieur de Boston, est devenu l'un des meilleurs fabricants de robots du pays. Il a vendu des millions d'aspirateurs Roomba en forme de disque et ses robots de déminage ont protégé des soldats en Irak et en Afghanistan. Maintenant, avec Ava, il utilise les avancées de la vidéo et de l'informatique pour créer des robots qui peuvent faire du travail de bureau à distance et peut-être un jour gérer plus de tâches ménagères.

Fin janvier, iRobot a élargi son partenariat avec InTouch Health, une petite entreprise qui permet aux médecins sur écran d'ordinateur de traiter les victimes d'AVC et d'autres patients à distance. Et cette semaine, Texas Instruments a annoncé qu'il fournirait à iRobot de nouveaux processeurs puissants qui pourraient aider les robots à être plus interactifs et à réduire progressivement leur coût.

"Nous sommes fermement convaincus que le marché de la robotique est sur le point d'exploser", a déclaré Rémi El-Ouazzane, vice-président et directeur général de l'unité Texas Instruments qui fabrique les processeurs.

Les espoirs de M. Angle d'élargir l'attrait de l'industrie sont partagés par d'autres entreprises de robots, qui ont eu du mal à se développer au-delà des utilisations industrielles et militaires, des jouets et d'autres produits de niche.

Programmer des robots pour imiter le comportement humain reste difficile. Mais la possibilité d'utiliser les tablettes comme de simples contrôleurs à écran tactile attire de plus en plus de développeurs de logiciels, qui envisagent des applications qui pourraient améliorer la vidéoconférence, fournir des agents de sécurité mobiles et des vendeurs et aider les personnes âgées à vivre plus longtemps chez elles.

Et avec leurs propres innovations désormais au centre de l'effort, les géants de la technologie - Apple, Google, Microsoft et les sociétés de semi-conducteurs - font également avancer les choses.

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M. Angle, 44 ans, qui est à la pointe de la robotique depuis qu'il est étudiant au M.I.T., a déclaré qu'Ava "est l'une des choses dans notre pipeline qui me passionne personnellement le plus". Mais il a averti que le robot était encore un prototype et ne se présenterait pour aucune tâche réelle avant l'année prochaine.

M. Angle estime que les premières versions d'Ava coûteront des dizaines de milliers de dollars, suffisamment élevé pour que la société se concentre d'abord sur les applications médicales avec InTouch Health, basée à Santa Barbara, en Californie.

InTouch a déjà des robots avec des connexions vidéo dans de nombreux petits hôpitaux, et ils ont sauvé des vies en cas d'urgence lorsque les spécialistes ne pouvaient pas s'y rendre en personne. Mais les médecins doivent conduire et manipuler les robots avec des joysticks pour voir les patients.

M. Angle a déclaré qu'un appui sur l'écran de la tablette d'Ava pourrait l'envoyer dans la bonne pièce et libérer les médecins des contrôles les plus banals. Son système de cartographie, basé en partie sur le capteur de mouvement 3D de Microsoft pour la Xbox, pourrait permettre au robot de se précipiter au chevet du patient sans heurter les obstacles.

Au fil du temps, M. Angle dit qu'il pense que les hommes d'affaires pourraient utiliser les robots comme mandataires lors de réunions, parler et regarder sans fil à travers le casque d'Ava et même la guider dans la salle pour des discussions privées. Et si le prix de l'autocollant finit par atteindre les niveaux de consommation, comme il le pense, Ava pourrait, avec les bras ajoutés, distribuer des pilules aux baby-boomers ou même leur apporter des cocktails.

Pourtant, étant donné le temps que d'autres percées robotiques ont pris, Wall Street ne sait pas encore quoi faire de tout cela.

Alors que les ventes de ses aspirateurs et robots militaires augmentaient, les bénéfices d'iRobot ont grimpé à 40 millions de dollars l'an dernier, contre 756 000 $ en 2008, et son action est passée de 7 $ à 38 $. Mais avec la pression croissante pour des coupes budgétaires au Pentagone, M. Angle a déclaré aux analystes le mois dernier que les ventes militaires de la société pourraient chuter jusqu'à 20 % cette année, et que le titre est rapidement tombé à 25 $ à 26 $ par action.

L'entreprise avait licencié 55 des 657 employés qu'elle avait l'automne dernier en prévision d'un ralentissement des ventes militaires aux États-Unis, et le chef de cette division est parti le mois dernier, craignant qu'iRobot n'ait pas ramassé suffisamment de ventes militaires aux gouvernements étrangers. .

Frank Tobe, un analyste indépendant qui publie le Robot Report en ligne, a déclaré que jusqu'à ce qu'Ava soit équipée pour ramasser et manipuler des objets, le robot aurait des utilisations limitées. Mais il a déclaré que le partenariat avec InTouch a donné à iRobot une emprise bien nécessaire dans les soins de santé. iRobot prévoit d'investir 6 millions de dollars dans InTouch, et M. Tobe a déclaré qu'en combinant leurs technologies, les entreprises pourraient produire des appareils à un coût beaucoup plus bas et attirer plus d'affaires.

IRobot fait également face à la concurrence croissante des entreprises de robotique en Asie et en Europe, dont beaucoup sont subventionnées par des gouvernements qui pensent que les innovations contribueront à faire avancer leurs économies. Mais les analystes disent qu'iRobot possède un certain nombre de brevets cruciaux. Et la société a une solide expérience dans la recherche d'utilisations pratiques pour les robots et leur mise sur le marché.

Le premier robot de M. Angle, construit à la fin des années 1980 avec Rodney Brooks, un M.I.T. professeur, était Gengis, une créature ressemblant à un insecte qui s'est retrouvée dans le Smithsonian. Alimenté par des microprocesseurs avec seulement 156 octets de mémoire, il pouvait marcher sur six pattes. Il a également montré que les robots pouvaient être programmés pour réagir à quelques règles de base.

Ce projet a suscité l'intérêt de M. Angle pour la construction de robots simples et pratiques. Lui, le Dr Brooks et un autre M.I.T. Diplômée, Helen Greiner, a lancé iRobot en 1991, a-t-il déclaré, "pour créer des robots qui toucheraient la vie des gens au quotidien".

Mais cet objectif s'est avéré plus difficile que prévu, et une décennie d'essais et d'erreurs a suivi. Debout près d'une exposition ici au siège de l'entreprise, M. Angle a souligné certains de ses premiers efforts, notamment une poupée robotique pour Hasbro appelée My Real Baby et de petites créatures laineuses bleues et oranges qui pourraient se précipiter et se cacher.

Mais, a-t-il déclaré, « dès les premiers instants d'iRobot, chaque fois que je me présentais à quelqu'un dans un avion ou ailleurs, la réponse presque 100 pour cent du temps n'était pas « Comment allez-vous ? » mais « Quand allez-vous nettoyer mes sols ?" Ils voulaient Rosey de « The Jetsons ».

"Donc, très, très tôt, nous savions que le nettoyage était une excellente application, si seulement nous pouvions comprendre comment le faire", a-t-il ajouté.

Mais ce n'est qu'en 2002 que tout s'est mis en place, avec l'introduction de l'aspirateur Roomba et une demande militaire urgente de robots capables de vérifier les grottes dangereuses en Afghanistan. Ces robots de 50 à 60 livres, appelés Packbots, se sont également avérés essentiels en Irak pour désarmer les bombes en bordure de route et agir comme sentinelles aux points de contrôle.

Depuis, les ventes de nouvelles versions du Roomba, qui coûtent entre 350 et 600 dollars chacune, ont décollé, notamment à l'étranger. La société a commencé à vendre des robots pour nettoyer les sols des salles de bain, appelés Scooba, pour 280 $ à 500 $. Il a également développé des robots légers avec des caméras vidéo que les soldats peuvent lancer dans les fenêtres avant de prendre d'assaut un bâtiment. Ils comprennent un modèle de 30 livres et un tout nouveau tout petit de cinq livres, appelé FirstLook, actuellement testé en Afghanistan. Et même si leurs commandes ralentissent, les hauts responsables du Pentagone restent attachés aux robots pour économiser de l'argent et la vie des soldats.

L'objectif de l'entreprise, a déclaré M. Angle, continue de construire des robots qui peuvent fonctionner de manière plus autonome ou fournir une "présence à distance" - un langage technique pour permettre aux gens d'être à deux endroits à la fois.

(M. Angle connaît quelque chose de cette langue. Après être apparu en 2008 en tant que professeur du MIT dans un film avec Kevin Spacey intitulé "21", le réalisateur a déclaré qu'il avait obtenu exactement ce qu'il voulait de M. Angle. "Vous savez, vous Je ne peux tout simplement pas coacher un geek. »)

M. Angle a déclaré que lui aussi attendait avec impatience le jour où des robots comme Ava auraient des bras et une vue encore plus fine.

"J'aime l'idée que si vous organisez une fête, le robot peut reconnaître les visages, prendre des commandes de boissons, retourner dans la cuisine, la charger, puis retourner trouver ces personnes et livrer les boissons", a-t-il déclaré. "Je pense que ce serait génial."


Bienvenue dans le futur : le robot room service est là

Avez-vous déjà été dans votre chambre d'hôtel, commandé un service d'étage et été pris dans votre serviette lorsqu'ils se sont présentés ? Ou vous vous êtes senti un peu bizarre qu'il y ait un étranger dans votre chambre avec vous pendant que vous êtes dans votre peignoir - même s'il vous sert le petit-déjeuner ? Cela pourrait bientôt appartenir au passé.

L'avenir est maintenant - les hôtels de la région de la Silicon Valley mettent en œuvre un service de chambre robotisé, et ils seront bientôt utilisés dans les hôtels de tout le pays. Both the Crowne Plaza San Jose-Silicon Valley and the Aloft Hotels in Silicon Valley and Cupertino have android butlers who can travel as fast as humans, carry orders weighing less than 10 pounds, and even navigate elevators.

Now at the Crowne Plaza, when travelers order light room service or amenities from the concierge, they may be greeted at their doors by a sleek, silver, 3-foot-tall, 100-pound android called Dash. First Dash is loaded up with the ordered items, then he summons the elevator via Wi-Fi and calls the guest on the phone to say he’s arrived. When he’s done, Dash returns to the front desk and locks himself down in his charging station.

At Aloft Hotels in Silicon Valley and Cupertino, guests who order a small delivery will meet A.L.O. Botlr (short for “robot butler”), who wears a shrink-wrapped Aloft “uniform,” complete with a collar and a name tag. At the door, A.L.O. says “hello,” asks the guests to take their goods, asks how they’re enjoying their stays, and says goodbye. Want to tip him? A.L.O. even accepts tweets using the hashtag #meetbotlr as tips.

Meet A.L.O. Botlr. (Video: YouTube)

A.L.O. was first introduced in Cupertino last year and in Silicon Valley this year. And this month A.L.O. Botlr will be debuting at Aloft South Beach for a test run. But soon, Aloft Hotels will use the robot butler in all of its locations, according to an Aloft spokesperson.

“All of us at Savioke have seen the look of delight on those guests who receive a room delivery from a robot,” Steve Cousins, the CEO of Savioke the Google-backed company that created both robots. “We’ve also seen the front desk get busy at times, and expect Botlr will be especially helpful… freeing up human talent to interact with guests on a personal level.”

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Robotics: The future is now

"This competition is important because it says 'Do whatever you need to do to make it happen,'" said Kronschnabel, a math teacher at Irondale High School in New Brighton. "Instead, it says, 'Here's a box of motors and some aluminum parts and a footprint.' The students aren't used to that. They're used to the recipe, the formula, and they're not getting that."

As educators statewide push for better science and math education, the popularity of an international robotics competition has grown drastically among Minnesota high schools. The FIRST Robotics competition, where high school students build complicated robots to push a ball along and do other tasks, has 54 Minnesota teams this year, up from just two in 2006.

Area educators attribute the growth to dramatic fundraising by Minnesota technology companies desperate to encourage future engineers and a statewide push to improve science and technology education.

"It's a long-term investment," said Dr. Stephen Oesterle, senior vice president of medicine and technology for Medtronic, who pushed other companies to donate.

Later this month, more than 50 teams will meet for the first Minnesota regional at Williams Arena on the University of Minnesota campus.

"Even the football players and the popular kids at our school are like, 'Oh my gosh, how did you do this?'" said Callie Krummel, an Irondale junior. "Yeah, I built a robot in six weeks with the help of 10 other people. It's pretty darn cool."

On a February afternoon, the robotics team from Minneapolis' Patrick Henry High School -- the "Herobotics" -- toiled in a work room at the Bakken Museum, a science education museum named after one of Medtronic's founders, Earl Bakken. After a pizza break, the team started figuring out how to attach an arm to the robot to control a 7-pound, 40-inch diameter inflatable ball.

"I really liked the idea of having to build, program and drive the robot," junior Guillermo Andrade said. "I want to be a computer programmer."

Junior Ashley Hart laughed about early challenges the team faced: "The first time we ran the robot, it just went crazy. We thought we had it under control, but it just went berserk and ran into the wall."

The competition started in New Hampshire in 1992. Now, it includes more than 1,500 teams from around the world. Founded by entrepreneur Dean Kamen, the inventor of the Segway, FIRST stands for "For Inspiration and Recognition of Science and Technology."

Teams that win their regional competitions get to go to the FIRST Championships in Atlanta's Georgia Dome.

In Minnesota, the program's quick growth is largely attributed to Minnesota technology companies that fund the teams, which need $6,000 each just to get in the door, as well as the efforts of Ken Rosen, an organizer who scoured the state for high school teams to compete.

Minnesota companies are providing more than $550,000 for teams statewide, which includes almost $100,000 from Medtronic and its foundation as well as $72,000 from Boston Scientific and $60,000 from the 3M Foundation.

"The issue is, of course, that there aren't enough graduates coming out of the U.S. colleges that are really interested in electrical and mechanical engineering," Oesterle said. "It starts in high school. When kids go to college, they have to have some sense that this is a really cool thing to do."

Statewide, the Minnesota Department of Education has also stepped up its funding of STEM classes -- or classes in science, technology, engineering and math. Over the 2006-07 and 2007-08 school years, the department has distributed a combined $4.4 million in grants to school districts for STEM programs.

Officials think that this focus might have made high school administrators more likely to approve teams at their schools.

"This is my 19th year in education, and I've never seen a program that has caused kids to become so fired up about something related to school," said Jim Lynch, a technology coordinator at Eagan High School who works with the school's robotics team, "Blue Twilight." "We have to push them out the door in the evening."

While the Eagan team toiled away one Sunday, Sen. Jim Carlson, DFL-Eagan, a mechanical engineer, stopped by to check things out. Carlson was so impressed that he stayed for two hours and is trying to arrange for the team and its robot -- the Al-uminator -- to visit the Senate Education Committee.

"I'm first an engineer," Carlson said. "And when I decided to go into politics, it's because I've been all over the world and seen how other countries are investing in their young people. We're falling way, way behind. . When I went away from there, I was just rejuvenated. I can't even tell you -- I was so emotional, because this is what we need."


What Do All The ‘Back To The Future Part II’ References In ‘Mr. Robot’ Mean?


Viewers who are currently confused by Mr. Robot need not feel alone. There are a lot of “What the hell?” moments in the series right now. Those of us who watch and rewatch every episode of the series in order to collect Easter eggs and other evidence deeply buried within the show are as confused as everyone else. The storylines aren’t lining up. There’s too many unanswered questions. The most recent episode only exacerbated the confusion. We don’t know if Elliot was asleep or awake. We don’t know if Tyrell was there or not. We don’t even know with absolute certainty if Angele and White Rose really met. It could have all been a lucid dream.

“Mind awake, body asleep. Mind awake, body asleep.”

What we faire know is that Back to the Future Part II has inexplicably become intertwined with the series and some of us are beginning to wonder if the constant references to the movie foreshadow events of a more sci-fi nature. Something is definitely going on, but let’s back up a moment and catalogue a few of these Back to the Future references for context.

Dans Back to the Future Part II, Marty McFly and Doc Brown travel to October 2015.

That just happens to be around the same period in which Mr. Robot begins. Here’s Elliot’s phone from the pilot of the series:

Why does Elliot’s phone in the pilot suggest the date is October 2015, when the 5/9 hack takes place five months earlier? Something is amiss with the timeline.

We also know that Back to the Future Part II is, inexplicably, Elliot’s favorite movie. He and Angela have often watched it together.

Elliot and his father were also big fans of the movie. Here’s an old picture of them dressed as Marty and Doc for Halloween.

In last week’s episode, Angela mentioned the movie again while she and Elliot were on the subway. “We have to talk to each other on the subway. It’s a long way from getting high and watching Back to the Future Part II.

In this week’s episode, the Back to the Future references were all in the soundtrack. There were four songs in the episode specifically from the Back to the Future soundtrack: “Night Train,” while Angela was in the van “The Ballad of Davy Crockett,” also while Angela was in the van “Time Bomb Town,” when Elliot was in the taxi with Tyrell and “Earth Angel,” when Elliot was with Tyrell at the end of the episode.

Also recall that, after the 5/9 hack, Elliot somehow blacked out and woke up three days later. Where did those three days go?

Ordinarily, I might just think that Sam Esmail was being cute and dropping a lot of Back to the Future references for kicks. However, there are a few things that suggest to me that Back to the Future is more than just a movie reference it’s a plot point. When Angela goes to see her lawyer, for instance, there’s a blackout. The city has been experiencing blackouts, so it’s not unusual, except that when the electricity goes off and comes back on, the television newscast loops back about 60 seconds and repeats itself, suggesting that somehow time is being manipulated. Or that there’s another timeline where the newscast is 60 seconds behind.

Is this a more literal statement from White Rose than we might first assume?

Recall, too, White Rose’s obsessions with time and clocks.

“Have you ever wondered what the world would look like without the 5/9 hack?” White Rose asked Dom in this season’s fourth episode. “In fact, some believe there are alternate timelines playing out that very scenario. That the lives we are leading are the people that we have become.”

Bingo: Alternate timelines.

I don’t want to get too far afield here, because I’m not ready to believe that there is a sci-fi element at play here. But, alternate timelines certainly do go hand-in-hand with the dual identities of White Rose, of Elliot and Mr. Robot, of timelines where Tyrell is alive and timelines where he isn’t, of realities where Elliot is in prison and of realities where Elliot is living with his mother, and of the life that Dom almost had — where she accepted the proposal of her ex-boyfriend — and the life she has now as an FBI agent.

Back to the Future Part II was very much about alternate timelines. Marty and Doc traveled to the future — to October 2015 — and found Biff, who took an almanac, stole the time machine, and went back in time to create BiffCo, a company that invested in toxic waste reclamation and other heavy polluting industries. It’s hard not to see some parallels with E Corp, whose toxic chemicals killed Elliot and Angela’s parents. Is it such a stretch to believe — given the general confusion with timelines and identities in Mr. Robot — that there’s another timeline where the 5/9 hack never happened? Where Shayla and Tyrell are alive? Where Elliot is just a low-level vigilante hacker in October 2015 popping morphine pills?

Last season, when Sam Esmail put “Where is My Mind” on the soundtrack, he was clearly alluding to the Fight Club-like personalities of Elliot. Four songs from Back to the Future aren’t just happenstance. They mean something. If we want to know more about Phase 2, we need to Ecoutez.


Imagine your favorite bar in the near future. You walk in, take a seat, and a robot bartender scoots on over and parks itself in front of your stool. It looks a little like if Rosey from “The Jetsons” and Bender from “Futurama” had a baby, if robots could bang. Its base is slotted into a track in the floor and its arms are hella long, nearly dragging on the absolutely spotless, unspilled-upon ground.

Using facial recognition, it identifies you as a Regular™, and modulates its “voice” to the gender, accent, and tone you’ve selected in the bar’s app—“female,” “Midwestern,” and “surly” for me, please. Based on your purchase history, logged ratings, and taste preferences, it recommends a handful of beers currently on tap, along with a suggestion of which one you’re likely to enjoy most, according to its predictive algorithm. (It’s probably an IPA.)

You order verbally, like you would with a human bartender, though blinking twice at the appropriate area of its LED display would suffice. The robot’s right arm, the one with the fingerless, LEGO-like cupped hand, raises, grabs the proper glassware, and spins fancifully as it extends to place it on the bar. The left arm, the one with five Perlick faucets for fingers—each perfectly smooth and slightly tapered and obtusely bent as if poised to play a synthesizer in a minor key—actuates and fills your glass.

Just as the last drop falls, but even before it enters the glass, you feel a vibration in your pocket. The near-field-communication device embedded in the bartop has read the mobile payment information from your phone and opened a tab on your account, including a 10% discount for being a Regular™.

This might sound like something out of a science fiction movie, but all that technology already exists—just not yet pulled together in a way to create your Dynamic Robotically Optimized Interactive Drinking (D.R.O.I.D.) bar. That’s the thing about sci-fi: It has the habit of becoming nonfiction if given enough time.

As an example, the android-like robots from Fritz Lang’s 1927, sci-fi-pioneering “Metropolis” took over 73 years to find a real-life approximation in Honda’s ASIMO robohumanoid. In contrast, the video calling software in “2001: A Space Odyssey” took only 35 years to debut IRL with Skype. The military drones from “The Terminator” needed just 17 years to find their way into the limelight in America’s War on Terror. And the human/AI rapport portrayed in “Her” took less than a decade to appear in our everyday lives, thanks to Siri and AirPods.

Using that logic, it’s actually surprising our fully automated, artificially intelligent, smartbar+ doesn’t exist already. Given how far other industries have moved, it’s strange that bars and restaurants haven’t progressed more.

But there has still been meaningful change over the last several years. In the ways we interact. In the ways we order. In the ways we pay. And new habits are taking hold. Contactless payment and curbside pickup might have been used previously, but have become ubiquitous this year. And with a global pandemic wreaking havoc on the service industry, and upending the way we socialize, other habits that were forming are now stagnating. Habits that were ingrained are starting to erode. And habits that seemed inconceivable just a year ago are beginning to stake a claim to our future.

The question is, will any of these shifts in our behavior—in how we approach, consume, or gather around alcohol—lead to lasting change in the way bars and taprooms function? Or will our relationship to booze and the places we drink, and how those places operate, continue to look like it always has?

“The horrible and reassuring thing about history is that nothing ever changes,” laughs historian and author Christine Sismondo. “Not even a tiny little bit.” Sismondo literally wrote the book on bars in America, chronicling the role taprooms, taverns, saloons, and speakeasies have played in American life throughout our national, political, and societal growth.

She maintains that bars won’t look too different on the other side of the pandemic. “You can look back at this institution that has survived so wonderfully for so long, in almost exactly the same form,” she says. But it’s not business as usual for American bars. They’ve never faced a situation quite like the one they’re currently experiencing, battling social distancing and lower-occupancy requirements, earlier closing times and citywide curfews (and in some cases, temporary shutdowns), all in response to a full-blown public health crisis.

Not even the 1918 influenza pandemic could provide lessons for 21st-century bars. At that time, most areas of the country were dry, for one thing. By the time the flu struck the U.S., Prohibition had already been passed by Congress, and many municipal and state governments had banned the production and sale of alcohol. And by April 1920, when the flu was finally beaten back, the 18th Amendment had been ratified, ordering remaining bars closed and alcohol producers shuttered.

(Imagine facing a multi-year, globe-spanning, life-altering, indiscriminately murderous disease without the help of a little sauce to get you through. Eesh.)

But even after all that, and after 14 years of not existing in any kind of legal capacity, when bars finally re-emerged from the national embarrassment that was Prohibition, they looked much like they had in 1917. That’s despite the fact that, as Sismondo is quick to note, state and federal governments tried their damnedest to make bars different.

“They put tous these new laws in place about how things could get served, and who could sell beer, and who could sell liquor,” she explains, “but they came back regardless. And that’s one of the reasons why I think the bars now will be okay.”

She has a point. By all indications, this current pandemic is expected to last less than half the time it took the Spanish flu to run its course. And in this case, instead of the government working to put them out of business, legislation is being drafted at the local, state, and federal levels to help breweries and bars survive. But even so, Sismondo shares a common sentiment: “Dive bars are the ones that I’m most worried about.”

Even before the pandemic, neighborhood dives were starting to disappear. But now that their dark, cramped, and well-worn nature runs counter to the proclivities of a nation in search of bright, open, hygienic spaces, their future is even more uncertain. And changing the nature of dives to be more compliant with safety recommendations changes them in fundamental ways that run counter to their very existence.

“The last place anyone should be is inside a small, enclosed, neighborhood bar getting hammered,” says Michelle Hill, “and I say that with that being one of my favorite things.” Hill has owned and operated the St. James Tavern—a bona fide dive—in Columbus, Ohio for 24 years.

Hill made the decision to close the St. James on March 14, one day before Ohio Governor Mike DeWine ordered bars and restaurants across the state shut to in-house patrons. She’s remained closed since. “It’s going to be damn near impossible for me to put safety measures in place,” Hill says. “And even if I did, I could probably have about 12 people in here safely.”

At that point, she wouldn’t be profitable. And worse, she’d be risking the health and safety of her own community. So she’s digging in, hunkering down, and planning to stay closed until she, and the country as a whole, can open up safely again. Even with positive vaccine news, she’s prepared to hold fast. “I’m just going to stay closed, as long as I don’t run out of PPP money,” she laments. “It could be next spring or summer, quite honestly. Even fall with the rate things are going.”

The fact of the matter is that change isn’t easy for businesses like hers. She’s considered putting in a small kitchen to rent out, or removing one of the pool tables to install a few tall booths, or expanding into her paltry outdoor space with a few stools. But there’s hardly any wiggle room, physically or philosophically.

“People come to a bar like mine to sit and talk to each other closely, to have conversations with their bartender, to play pool, and to get a little drunk. I could try to change things up and put in barriers, but that would lose the entire vibe and point of being in your neighborhood bar.”

While history may tell us that most things don’t change, current realities suggest some simply can’t. But that doesn’t mean everything will look identical when things come back to life.

“All the laws around alcohol were written during Prohibition,” says Jeff Libby, founder of Table Tap. “So they didn’t foresee people pouring beers from iPads and things.” He’s right about that. Even in their wildest dreams, the puritanical politicos of the early 20th century could have never conceived of a company like Libby’s.

Table Tap specializes in self-pour technology, which allows consumers to bypass the bartender and streamline their drinking experience by serving themselves. This happens, most commonly, via the WallTender, a system that consists of wall-mounted taps, each unlocked by an RFID card reader, and controlled via an iPad display. Think of it like an age-protected, ounce-monitored, interconnected Coca-Cola Freestyle machine for beer, but without the ability to mix and match.

Libby has long believed Table Tap’s solutions make its clients’ businesses more efficient, more profitable, and more enjoyable. But even he admits it can be difficult to overcome the novelty of it all and affect customer habits. “People were very close-minded to the idea in the beginning, everyone kind of knocked it and said it was just a fad, that it was kinda cheesy,” he explains. “It’s always been a challenge to get people to change their behavior.”

In a pandemic, however, when consumers are trending toward less interaction and more automation, self-pour technology is uniquely suited to grow. And there’s plenty of room for innovation. Libby notes that Table Tap is currently in development of a smartphone-based, entirely touchless tap system that uses QR codes instead of RFID cards, with a patent already filed.

But while systems like the WallTender may solve some problems, they create others. Even though the taps aren’t all grouped together, they’re still well within six feet of each other, meaning two people pouring at adjacent stations would not be socially distant. And instead of one or two bartenders being the only ones dispensing beer, each customer is, at present, required to pull the handle, exponentially increasing the amount of contact points and germs being swapped.

Without a crystal ball it’s difficult to discern if self-pour systems or other technological advancements will have a seismic and long-lasting impact on the beer industry, or if they’ll go the way of the Cascadian Dark Ale or Brut IPA and fizzle out after a few years of buzz.

Daniel Levine, a futurist, trends expert, and director of the Avant-Guide Institute, thinks there’s at least a marginal chance for the tech to endure. “One of the things the pandemic has been revealing is that a bunch of trends we didn’t expect to be on our doorstep so quickly, are all of a sudden right in front of us,” he explains. And one of those trends is self-service.

Self-service can take many forms, whether that’s ordering for yourself with a QR code menu, pouring your own via tech like the WallTender, or checking yourself out with a service like Arryved. Arryved’s business has really “thryved” (I’m so sorry) during the pandemic. From March through July, the company’s touchless transaction point of sale service grew from about 400 to 600 “craft beverage establishments”—breweries, distilleries, cideries, and the like—amounting to about $1.5 million in transactions per month.

While Levine sees the self-service trend continuing beyond the pandemic, he doesn’t see it as a universal change. The way he describes it is more of a tiered adoption, a bifurcation of technology and humanity. The lower tier—dives, neighborhood bars, and “bar” bars—likely won’t embrace new technologies, for a variety of reasons. Maybe the initial investment cost is too high. Maybe that kind of change wouldn’t resonate with clientele. Or maybe it doesn’t fit within the “concept” of the establishment.

The middle tier—sports bars, fast-casual restaurants, and “run-of-the-mill” taprooms—are much more likely to include technology in their businesses. These places are about volume, and they’ll entertain anything they can to increase that volume and decrease wait time and impediments to ordering.

Levine compares the mindset to fast food restaurants. “A lot of McDonald’s franchises, for example, are putting in touchscreens,” he says. “And they’re doing that because it will enable them to employ fewer people, and it’s faster and better for them. But this technology is not always better for the customer.”

Think about using the janky self-service screen that’s increasingly popular at airport bars and restaurants. At best, it’s frustratingly complex, requiring you to swipe through page after page of questionably categorized menu items like some schmo thumbing through the yellow pages, searching for anything that might taste decent but sufficiently numb you until the drink cart rolls out. At worst, it’s a completely unusable bricked iPad, supposedly refurbished after some college student atop a giant inflatable swan dropped it in a pool last spring break.

But Levine is quick to note that different types of consumers prefer different types of service. “It’s hard to say which comes first with trends, the chicken or the egg. They sort of grow up together, with the technology changing us, and us changing the technology.”

He draws the analogy of a grocery store. Older people generally check out with an actual human cashier because they don’t want to deal with technology and the hassle of doing it themselves. But younger shoppers prefer the self-checkout terminals because they don’t want to deal with people. Even though it takes them a lot longer since they suck at scanning items, use way too many bags, and definitely do not know the numerical keycode for the avocado or kale they’re buying. So there’s a generational component at play, as well.

Getting back to Levine’s tiered theory: That top tier—high-end cocktail bars, bars in fine-dining restaurants, and most craft breweries—will be unlikely to adopt any automated practices. “We’re going to see humans be Suite involved here, because interacting with humans is becoming a luxury. And you’re paying a premium for that interaction, for that service.”

He adds a final thought to really punctuate the exchange. “Outside that premium sphere, the robots are coming for our jobs, eventually, and it’s disingenuous to say otherwise. But it’s hard to get people to change their behavior. That’s maybe the hardest thing. When the pandemic is in our rearview mirror, I think beaucoup of the future is going to look beaucoup like the past did.”

So a futurist and a historian walk into a bar and both order from an actual human bartender. C'est ça. That’s the joke.

When Jester King Brewery closed down in March, its employees had no idea when it was going to reopen, or, when it did, what their reality would look like. Because Jester King is a literal farmhouse brewery whose in-person experience always relied heavily on the communal nature of its space and its beer—and often generated festival-sized crowds—the idea of limiting human interaction and increasing social distancing was daunting.

“We knew our entire experience was going to be different,” founder and owner Jeff Stuffings says. “We went from weekend days where we’d see somewhere between 1,000 to 2,000 people coming through, and we had to shave that down quite substantially to about 300 people as a maximum at any one time.” To get there, Jester King transitioned to an online-only reservation system that allows customers to book time in two distinct sessions, one in the afternoon and one in the evening, with a hard reset and thorough sanitizing in between.

In a video posted to the brewery’s website announcing its reopening in May, Stuffings explains, “There was a sense of excitement to slowly begin to rebuild what this place had been leading up to the pandemic, and to do so responsibly by really embracing social distancing, embracing the outdoor nature of Jester King, and by embracing technology to rekindle community, but to do so safely and responsibly.”

The idea of using technology to rekindle community seems slightly contradictory given the fact that, you know, the robots are coming for all of us. But to hear Stuffings tell it, it makes perfect, logical sense. In fact, he’s come to see real value in a lot of the adjustments the company has made.

“The biggest knock on our experience was always the long lines,” he explains. “And granted, it would be feast or famine, but on the weekends we would get overrun. Now with the reservation system, our staff knows exactly what to expect. We’d like to have more people on site than we do now, because revenue is down as a result of fewer people. But going back to that huge, festival-like crowd is not something I think we’ll do.”

To make up for the lower on-premise revenue, Jester King is looking to increase sales of canned offerings of non-farmhouse beers like its IPA and Lager product lines, each introduced in late 2019. Additionally, it has seen a huge uptick in sales via home delivery services, which has helped to fill the void, at least somewhat. But Stuffings is committed to keeping the number of guests lower, long-term.

He acknowledges that some people might be upset by that, but he’s quick to point to the enhanced experience for both guests et staff. In addition to the online reservation system, Jester King has pivoted to a QR code and app-based ordering system to streamline its service, allowing customers to spend less time waiting away from their tables, and more time with their family and friends.

Those are the types of advancements likely to endure after the pandemic ends, and to become ingrained in the drinking experience long-term: things that benefit the customer and the business alike. For adjustments like online ordering—both on-premise and off—and curbside pickup, the toothpaste is out of the tube. There’s no getting it back in.

Stuffings sees big things for online ordering via delivery services in particular. “I’ve absolutely loved the rise of third-party delivery options that chip away at the three-tier system,” he says. “It’s not that I’m anti-distributor—distributors are essential to the beer business—but the rigidity of the three-tier system is unnecessary.”

Other breweries with a national footprint seem to agree. Businesses like Sierra Nevada and Bell’s and Deschutes have all incorporated home delivery services, specifically Drizly, prominently on their websites. That’s the type of convenience consumers won’t want to give up on the other side of this. And something that can help breweries make up for lost revenue, with larger margins found in bypassing the distributor tier.

But direct-to-consumer delivery laws are different in every state, allowing some brewers to handle fulfillment themselves, while others, like Jester King, need to rely on third-party services. Similarly, not every locale is as conducive to nearly year-round outdoor drinking as Austin, Texas is.

As such, brewers above the Mason-Dixon line are having to get creative with how they provide safe outdoor drinking conditions for patrons during the less temperate months. Among the many, Solemn Oath Brewery, outside Chicago, has introduced what it has dubbed the Community Dome Forest, a grid of private geodesic domes outside their taproom. (Don’t want to drink in our larger, moderately ventilated hall that might harbor deadly germs? Maybe you’d prefer one of our hermetically sealed galactic igloos that undergo a space-aged ionized air cleaning between intimate chug sessions?)

Others still are facing the harsh reality that, based on their circumstances, they may not be able to welcome guests back safely until the spring, or until a vaccine is widely available—whichever comes first.

As wide-ranging, predictive, and influential as science fiction has been in shaping the evolution of technology, it hasn’t really promised us much about the future of bars.

The Last Resort bar in “Total Recall,” The Snake Pit in “Blade Runner,” hell, even the Mos Eisley Cantina from “Star Wars”—arguably the most famous sci-fi bar in history—all paint a mild portrait of a futuristic bar-going experience. Sure, the patrons might be mutants or aliens, and the decor might be unstuck in time, or there might be some semblance of technology here and there—but the bar itself isn’t radically different than what we’ve been seeking out for hundreds of years.

In each instance, a free-thinking, non-robot being is standing behind an elevated bartop, doling out drinks to, and chatting with, paying customers. There’s music and dancing and no doubt debauchery, which are all things we’ve always sought in the bars we frequent. There aren’t even any innovations in how the booze is dispersed. Bottles and taps and glassware like we’ve always used still reign supreme in these advanced and informed visions of the future.

It's difficult to extrapolate trends into fantasy—accurately, if at all—in areas that are so historically and thoroughly averse to change. Think about what constituted state-of-the-art technology around the turn of the 20th century. Automobiles! Airplanes! THE RADIO! And look at how far we’ve advanced over the last 120 years. Now look at the way a saloon functioned pre-Prohibition. Look at the basic operating principles of a tavern in the 1300s. Go all the way back to the kapeleia in ancient Greece.

While things on the periphery have changed dramatically over millennia, and will continue to, the way humans obtain alcohol has advanced in baby steps by comparison. In these troubled times we find ourselves chattering constantly about “the new normal,” and resigning ourselves to the fact that “things will never be the same.” But there’s plenty of evidence to suggest they will.

At least in the ways that matter most. The ways that breed intimacy and familiarity and comfort. The ways that affect how we gather and celebrate and commiserate. The ways that have gotten us through the darkest of times and served as the bedrock of our societies.

And that’s great news, if, like me, you’re none too thrilled about ordering your beer from an artificially intelligent kegerator on wheels.


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